Polo is één van de oudste balsporten, zo oud dat het ontstaan van de sport niet helemaal bekend is. De eerste wedstrijd waarover bronnen gevonden zijn, werd rond 600 voor Christus gespeeld tussen Turkomanen en Perzen. Er werd gespeeld om de eer. Men zegt dat polo in Perzië ontstond. Behalve als vertier was het polo-spel training voor de cavaleristen van het Perzische leger. Dit leger bestond uit adel en Koninklijke familieleden, vandaar dat polo ook wel de ‘Sport of Kings’ wordt genoemd.

Als bal gebruikte men schapenhoofden in een leren zak en soms de hoofden van de overwonnen vijanden. Er zijn verschillende theorieën over waar het woord polo vandaan komt. Uit het Balti waar ‘pholo’ bal of balspel betekent, of uit het Tibetaans waar ‘pulu’ wilgenwortel of wilgentak betekent, het hout waarvan de poloballen werden gemaakt.

In de 7e eeuw verspreidt polo zich via China naar Japan, waar het na enkele honderden jaren weer verdwijnt. In de 16e eeuw wordt door sjah Abbas de Grote in Ispahan het eerste poloveld aangelegd conform de huidige afmetingen. De granieten goalpalen staan er nog steeds. In deze periode verspreidde polo zich vanuit Perzië naar het Westen tot aan Constantinopel. De Mongolen waren vooral verantwoordelijk voor het verspreiden van de sport naar het Oosten.

In India is het keizer Barbur die de sport introduceert. Polo kreeg een herleving in Japan door de 8ste shogun, Tokugawa Yoshimune (1684-1751). Er werd gespeeld tot in het begin van de 20ste eeuw. Engelse theeplanters ontdekken het spel halverwege de negentiende eeuw in Manipoor, op de Birmese grens met India. Hier werd het al eeuwen gespeeld op kleine, taaie, snelle en veelzijdige pony’s. De Indiase Silchar poloclub is de oudste ter wereld en opgericht in 1859 in het Cachardistrict. Snel gevolgd door de beroemde Calcutta poloclub, opgericht in 1862.

Hockey te paard
Het spel werd in 1869 naar Engeland gebracht door enkele officieren. Zij organiseerden de eerste wedstrijd op Hounslow Heath met acht spelers voor elk team. De toeschouwers noemden het spel ‘hockey te paard’.
Het werd zo populair dat in 1872 de eerste club Monmouthshire is opgericht. De bekende poloclub Hurlingham volgde snel. Als hoofdkwartier van het huidige Britse polo.

In 1874 kwamen de Hurlingham rules uit, die de grondslag vormden voor de regels die we nu hebben. In de loop der jaren zijn de regels enigszins aangepast. Een grote verandering in de regels was het verminderen van het aantal spelers van 9 tot 4 spelers per team mede veroorzaakt door de pony’s die steeds groter en sneller werden. De Engelsen begonnen meer vorm te geven aan deze sport door regels op te stellen.

Westchester cup
Vanuit Engeland is de sport over andere landen van de wereld verspreid. In 1867 ontdekte James Cordon Bennet het spel en nam zijn ervaringen mee naar New York. Ook hier werd het spel onmiddellijk populair en is dat nog steeds. Engelse en Ierse engineers, maar ook Ranchers brachten de sport naar Argentinië waar in 1875 de eerste officiële match werd gespeeld. In Argentinië was de sport vooral ook populair onder het grote aantal boeren dat paarden had en onderling potjes organiseerden. Kort daarna werden voor het eerst internationale wedstrijden gehouden. Britse en Amerikaanse ploegen kwamen jaarlijks tegen elkaar uit in de Westchester cup. Internationale deelnemers uit Australië en Zuid-Amerika speelden mee. Over het algemeen kwamen de beste spelers uit Amerika. Paarden werden per boot vervoerd. In 1888 werd door de Amerikanen het handicapsysteem geïntroduceerd, gevolgd door Engeland in 1910. De kwaliteiten van de Argentijnse spelers namen zo snel toe dat tussen 1945 en 1980 in de Cup of the America s het land niet te verslaan is.

Polo was van 1900 tot 1936 zelfs een Olympische sport (1900 Parijs, 1908 London, 1920 Antwerpen, 1924 Parijs en 1936 Berlijn). Tussen de Eerste en Tweede Wereldoorlog werd er in Engeland veel aan polo gedaan. Echter na 1945 verdwenen er vele clubs en daarmee ook bijna de polosport. Bijna, maar dankzij Lord Cowdray en dankzij het beschermheerschap van prins Philip, die zelf ook een enthousiast polospeler was, is polo een van de meest bloeiende sporten in Engeland.

Vandaag de dag wordt er in ongeveer 85 landen polo gespeeld, vooral in Argentinië, Australië, Nieuw Zeeland en de Verenigde Staten. Polo is ook weer erkend door het IOC als Olympische sport. In Nederland wordt sinds de jaren 90 polo gespeeld. In 1986 waren er in Nederland 2 spelers, op dit moment zijn het er zo’n 80.