LEES HIER HET EERSTE DEEL: “PERSIA FIRST, AMERICA SECOND?”

Eind 19e eeuw is het dan zover. De eerste internationale Polo-wedstrijd is een feit. De wedstrijd vond in 1876 plaats tussen teams uit de Verenigde Staten en het Verenigd Koninkrijk. Het waren de Engelsen, onder leiding van Captain John Henry Watson, die als eerste winnaars van de International Polo Cup de trofee in handen mochten nemen.

Met vallen en opstaan

Tien jaar later, in 1886, besloten de twee landen samen, om herhaaldelijk wedstrijden tegen elkaar te blijven spelen. Om die reden volgde in datzelfde jaar weer een wedstrijd op Amerikaans grondgebied. Ook hier wisten de Engelsen overtuigend te winnen met dik tien punten verschil. Net zoals vier jaar ervoor wist koploper Engeland in 1902 óók in eigen land de beker te verdedigen. Nu met een opvallend kleiner puntenverschil. De Amerikanen zetten in 1909 daarom opnieuw alles op alles om er een keer met de winst vandoor te gaan. En met succes. Na ruim dertig jaar was dit de eerste keer ooit dat de Amerikanen de felbegeerde trofee wisten te bemachtigen. Na de overwinning van de Amerikanen in 1909, werden op steeds kortere termijn wedstrijden gehouden. Vanaf 1909 tot 1939 hebben de twee landen in totaal negen keer tegen elkaar gestreden in beide naties. In dit tijdsbestek waren de rollen opeens compleet omgedraaid. De Engelsen wisten namelijk in de volgende dertig jaar slechts een van de negen keer de beker te veroveren van de Amerikanen, in 1917.

Een heuse Revolutie

Na 1909 veranderde de wijze van spelen enorm in de Polo-sport. De Engelse relatief trage vorm van spelen, gekenmerkt door kort en gecontroleerd te slaan, werd geassimileerd met de Amerikaanse vorm van spelen. Zij hadden juist een snelle vorm van spelen, door de lange slagen en het brede spel dat zij voerden. Bij de samenvoeging van deze twee stijlen namen de landen ook elkaars spelregels over. Zo gebruikten de Verenigde Staten de Engelse regel die toestond om de stick van een tegenstander te haken met de eigen stick. Terwijl de Engelsen op hun beurt de buitenspelregel afschaften, aangezien ze die regel in Amerika ook niet hanteerden. Deze versmelting van de speelstijlen en de spelregels zorgden voor een heuse revolutie in de Polo-sport.

Argentinië komt om de hoek kijken

Ondertussen werd het spelletje ook in Argentinië ontdekt en beoefend. Al snel groeide Polo uit tot het Argentijnse nationale spel. Hoewel de Amerikanen in de eerste helft van de 20ste eeuw superieur waren in Polo, begon Argentinië met haar tienduizenden spelers een steeds grotere rol in de Polo-wereld in te nemen. Om die reden vond in 1928 de eerste wedstrijd tussen de Argentijnen en de Amerikanen plaats, “the Copa de las Americas”. Sindsdien is Argentinië de onbetwiste meester van het internationale Polo geworden. Tot de dag van vandaag staat Argentinië nog steeds met vlag en wimpel bovenaan de lange lijst van Polo-landen.