Polo in Nederland is traditioneel iets van boven de rivieren. Daar komt de laatste jaren echter snel verandering in. Noord-Brabant timmert hard aan de weg en de lat wordt hoog gelegd. ‘We willen het nationale epicentrum van de polosport worden’ stelt Lei Willems. En daarmee verwoordt hij de ambitie van een groot aantal Brabanders die met man en macht werken aan de ontwikkeling van de polosport in het zuiden..

Noord-Brabant is dé paardenprovincie van Nederland. De hippische sector onderscheidt zich er door een sterke groei en is momenteel goed voor een omzet van zo’n driehonderd miljoen euro, zo’n twintig procent van het nationale totaal. Het aantal paarden en pony’s, particuliere paardensportbeoefenaars en maneges ontstijgen met gemak het landelijk gemiddelde. De professionele handel, fokkerij en evenementen zijn van internationaal niveau. De toeleverende dienstverlening, zoals op het gebied van voeding en diergeneeskunde, is er sterk georganiseerd. De Brabantse namen in het wereldje zijn klinkend: Tops, Van der Leegte, Bartels, Raijmakers, Van der Vleuten, Van Gunsven…

Al met al biedt de provincie – met name Brainport, de regio rond Eindhoven – een uitstekende voedingsbodem voor polo. Het op de kaart zetten van de sport is echter geen sinecure in een provincie waar dressuur en springen in de roots zitten en evenementen als Indoor Brabant en CSI Valkenswaard instituten zijn. De vraag dringt zich op of er ruimte is voor wat nieuws en, als dat zo is, of er voldoende draagvlak kan worden gecreëerd voor een nieuwe loot aan de boom van de paardensport. De uitdaging is enorm. De sport staat immers niet op zichzelf. Een groei van populariteit vraagt om professionalisering van de sport. En daarvoor moet een complexe infrastructuur in elkaar worden gezet en waar nodig gecreëerd; toernooien, een poloclub, trainingsfaciliteiten, velden, stallen, sponsoring…

Internationale aantrekkingskracht
‘En dat is dan ook waar we nu hard mee bezig zijn’, vertelt polo-adept Lukas Willems. ‘Brainport is uitgeroepen tot de meest intelligente regio van de wereld. Voor de gemiddelde Nederlander kan dat als een verassing komen, maar wij weten het al lang. Hier slaat hightech de klok. We zijn de tweede economie van Nederland en bouwen een toekomst van wereldklasse op innovatie en kennis. Daarbij hoort een internationaal profiel. Dat is één van de redenen waarom polo hier zo mooi past. Het is dynamisch, hoogwaardig, vernieuwend, grensoverschrijdend en onderscheidend. En dat is exact wat we hier nodig hebben, om onze identiteit en ambities te onderstrepen, maar ook als bijdrage aan onze internationale aantrekkingskracht.

Vlaggenschepen
Lei Willems zet breed in op de professionalisering van de polosport in Nederland. Lei Willems doet dat samen met zijn broer Lukas vanuit thuisbasis in Eindhoven. Pinkster Polo Waalre en het Hurks Polo Championship te Middelbeers waren daarbij de in het oog springende vlaggenschepen, dat nu verder gaat als Polo Brabant. Achter de schermen investeert de organisatie in een groot aantal zaken, zoals clinics, promotie van de sport, het organiseren van het polonetwerk, het opschalen van de competitie en vercommercialisering van toernooien.

Willems: ‘Ik geloof heilig in een grote toekomst voor het Brabantse polo. Allereerst omdat paarden bij Brabant horen als een kroeg bij de kerk. Maar ook omdat er een generatie paardensportliefhebbers op staat die toe is aan iets anders. Dat wil niet zeggen dat het vanzelf gaat. Je kunt de sport bijvoorbeeld niet op de kaart zetten zonder te investeren in zichtbare, aansprekende evenementen. Daar zijn we dan ook mee begonnen toen we vier jaar geleden aan de slag gingen. Het Pinkstertoernooi hebben we vanaf het begin af aan gezien als een evenement dat aantrekkelijk moet zijn voor de zakelijke markt, maar tevens toegankelijk is voor het grote publiek. En die insteek begint zich nu uit te betalen. We kunnen ieder jaar een verdubbeling noteren, van de omvang, van het aantal sponsoren, van het aantal zakelijke en particuliere bezoekers. Dat is een ongekend succes.

 

Waalre Polo Club
Leo van Berkel leunt op de afrastering van het poloveld op Landgoed Eeckenhoode. Samen met zijn vrouw Lilian bouwde hij het prachtige domein het afgelopen decennium van de grond af aan op. Het veld, waarop een week eerder voor de tweede keer Pinkster Polo Waalre werd georganiseerd, is één van de meest recente investeringen. Op het oog heeft het niet zwaar geleden onder het tweedaagse pologeweld, een teken dat hij op de goede weg is om er een topveld van te maken, hoewel daarvoor nog veel tijd en aandacht nodig is. Van Berkel heeft het er echter voor over, als investeerder, paardenliefhebber en ambassadeur van polo in Brabant.

Hij ziet zijn zoons Lex en Hubert Hein hun techniek oefenen. En zij zijn niet de enigen die deelnemen aan de clinic. Nog tien polospelers in spe – vrijwel zonder uitzondering jongeren – galopperen onder het toezicht van Argentijnse polo professional Luis Duggan het veld op en neer of hun leven er vanaf hangt. Paardrijden kunnen ze al, daarover hoeft niet worden nagedacht. De focus ligt op de slag en de bal. Hier is Brabants talent in de maak en Van Berkel geniet er zichtbaar van.

Polo is net zoals Brabant : dynamisch en gezellig. Een teamsport.

‘Dit waar het om gaat’, stelt hij enthousiast. ‘Polo is net zoals Brabant dynamisch en gezellig. Een teamsport. Je beleeft het samen, op en langs het veld. En hier zie je de toekomst van het Brabantse polo. We kunnen faciliteren en organiseren wat we willen, maar om er echt iets van te maken hebben we spelers nodig, en een eigen poloclub. Voor het eerste moeten we mensen enthousiasmeren, de jeugd en volwassenen. En dit soort clinics zijn daar een uitstekend instrument voor en bijzonder succesvol. De belangstelling is enorm, net zoals de kosten. Die pony’s zijn vandaag uit Wassenaar gekomen en gaan vanavond weer terug. Naar de stallen van Van Andel is het driehonderd kilometer op en neer. En volgende week is het hetzelfde recept. Hier wordt echt niets aan verdiend. Maar dat is ook niet het doel. Vanuit het oogpunt van gemak en het toegankelijker maken van de sport zou het echter wel helpen als we een club met bijbehorende stallen in de buurt hebben. Er wordt hard gewerkt aan de eerste Brabantse poloclub met alles erop en eraan: stallen, verzorging van de paarden, een professional die zorgt voor de juiste training, een trainingsbaan en uiteraard een clubhuis. Als dat gerealiseerd wordt zijn alle voorwaarden aanwezig om polo definitief op de kaart te zetten in deze provincie en zullen de zaken pas echt in een stroomversnelling komen. Zo werkt het hier, ik heb het eerder gezien. Als de infrastructuur en het netwerk op orde zijn, gaat het ontzettend hard en is alles mogelijk’.