Vijftien jaar geleden bezochten Lukas en Lei Willems hun eerste polo-toernooi in het Amsterdamse bos. Ze werden gegrepen door de spectaculaire paardensport. Daarnaast zagen ze, als hospitality-goeroes pûr sang, direct de mogelijkheden om dit te combineren met een unieke zakelijke ontmoeting. Ze haalden ‘the king of sports’ naar hun geboortestad Eindhoven. Tien jaar later is Polo Brabant een begrip in de mondiale polo-wereld. Lei Willems kijkt daar niet van op: “Polo past bij Brainport als een kroeg bij de kerk.

Brabant heeft iets met paarden. De provincie telt niet alleen relatief veel recreatieve ruiters, maar is ook de thuisbasis van een groot aantal topsporters in de dressuur en het springen. Bovendien heeft het een sterke paardeneconomie; je vind er de mondiale crème de la crème van paardenfokkerijen. Zij bedienen een globale afzetmarkt, van Dubai tot China, van Rusland tot Amerika. Toch is dit volgens Willems niet de reden van het succes van Polo Brabant.

DNA

“Snel, fascinerend, ruig en elegant tegelijk. Polo is spectaculair; een teamsport. Maar komt voort uit een geheel andere paardencultuur, is verbonden met het verleden van Engeland en Argentinië, niet met die van Nederland. Natuurlijk helpt die sterke verbintenis tussen Brabanders en paarden, bijvoorbeeld bij het trekken van publiek en sponsoren. Dat Polo Brabant over de afgelopen tien jaar is uitgegroeid tot een Europees top-5 toernooi, heeft denk ik echter een diepere oorzaak. En die schuilt in het DNA van onze regio en onze mensen.”

Hotspot

Brainport mag zich sinds twee jaar één van de drie Mainports van Nederland noemen. De drijvende krachten van de nationale welvaart die Eindhoven en omstreken leveren, wordt erkend door het Rijk. De economische kracht van de regio wordt gevormd door de hoogwaardige maakindustrie, grote bedrijven als ASML, Philips en NXP Semiconductors, maar ook door hun honderden toeleveranciers. Gezamenlijk maken ze Brainport tot een opvallende globale innovatie-hotspot, met name in de hightech-machinebouw.

Vernieuwingsdrang

“Voor buitenstaanders is vaak moeilijk te begrijpen wat de basis van ons succes is; wat ons drijft en hoe we resultaten boeken”, stelt Willems. “Het is dan ook een optelsom van allerhande zaken. We koesteren onze traditie van vakmanschap. Daar bouwen we op voort met een enorme werklust en vernieuwingsdrang. We kijken over grenzen heen en beschouwen de wereld als ons domein.”

“Tegelijkertijd leeft hier het besef dat het alleen samen kan. De lijnen zijn kort. Heb je hulp nodig of wil je even met iemand praten, dan pak je gewoon de telefoon en het is geregeld. De traditie, ambitie, strijd, snelheid en samenwerking, al die succesfactoren zie je terug in polo. Er is kortom sprake van een perfecte fit tussen polo en Brainport. En dat biedt een prachtig fundament voor de zakelijke hospitality die Polo Brabant tot een passende ontmoetingsplek maakt voor al die ondernemers.”

Geloof en inzet

Willems is de eerste om toe toegeven dat ook hij en zijn broer exponenten zijn van Brainport. Polo Brabant was niet wat het vandaag is zonder hun geloof, inventiviteit, inzet en doorzettingsvermogen. “Maar dat geldt natuurlijk ook voor al onze partners, spelers, sponsoren en bezoekers die het evenement over de jaren hebben gemaakt tot wat het nu is. Zoals ik al zei; in Brainport doen we het samen. Ik kijk er dan ook naar uit om in juni weer al onze gasten te ontvangen op Landgoed Eeckenrhoode te Waalre. Daar markeren we tien jaar polo in Brainport, iets waar we met zijn allen heel erg trots op kunnen zijn.”

Tekst: Marco de Jonge Baas